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在颠覆了汽车和火箭发射行业后 马斯克能用4万颗卫星改变互联网吗?

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发表时间:2020-09-19 15:43作者:腾讯科技 佚名

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每隔几年,就会有人宣称要颠覆卫星产业。在勃勃雄心破灭之前,他们大多消耗了数十亿美元的现金。自20世纪90年代末以来,Globalstar、Iridium、Leosat、Skybridge、Teledesic和其他公司曾试图重塑太空通信领域,但最后都以失败或萎缩为利基市场告终,对现有公司几乎不能构成任何威胁。


现在轮到埃隆·马斯克(Elon Musk)了。在颠覆了汽车和火箭发射行业之后,这位亿万富翁正在向另一个摇摇欲坠的商业领域——太空通信行业发起攻击,他希望向太空中发射数万颗卫星,为与世隔绝的人群提供互联网接入服务。他的太空探索技术公司SpaceX在2019年5月发射了第一颗星链(Starlink)卫星,但截至本月初,该公司已经部署了近700颗卫星,单枪匹马将在轨活动卫星的数量增加了近三分之一。


来自太空的宽带已经存在,但它依赖于在距离地球上空3.5万公里轨道上运行的地球同步卫星,连接速度太慢,而且无法与地面网络上的新应用程序有效竞争。相比之下,马斯克的星链互联网位于地球上空550公里的地方,这使得该系统即使与最快的海底光纤网络相比,也具有潜在的速度优势。


但过去一长串的失败突显了这个领域面临的挑战。低地轨道(LEO)卫星需要以大约每秒8千米的速度绕世界飞行,才能保持恒定的高度。为了确保可靠的互联网服务,地面接收器必须在不中断双向连接的情况下不断地从一个卫星信号跳转到另一个卫星信号上。这就像在球场上踢12个球一样。而且还没有人找到一种方法来制造如此复杂的新技术,并在大众消费市场上盈利。


市场分析公司Bryce Space&Technology首席执行官卡丽莎·克里斯滕森(Carissa Christensen)表示:“这些系统的未来仍然存在真正的不确定性。”她说,SpaceX拥有“提供技术突破的非凡记录”,但在消费者零售市场和电信领域的专业知识较少。SpaceX没有回复寻求置评的电子邮件。


SpaceX正在以经典的马斯克风格断断续续地提供有关星链互联网项目的新闻。在9月3日第12批星链卫星发射期间,SpaceX工程师凯特·蒂斯(Kate Tice)宣布,星链互联网服务的下载速度已经超过每秒100Mbps,足以让用户同时播放多部高清电影。


星链项目因其潜在的庞大规模而威胁着整个行业。SpaceX已经申请用超过4万颗卫星环绕地球,大约是当前轨道上活跃卫星总数的13倍。它的目标不仅是ViaSat、休斯卫星系统公司和其他公司的农村宽带用户,还包括航空公司的Wi-Fi提供商、船队和潜在的军事客户,这些都曾是老牌卫星行业的谋生之本。投资者的期望值很高:7月份,摩根士丹利(Morgan Stanley)分析师估计,在SpaceX的500亿美元估值中,星链项目占了400亿美元。


马斯克正在挑战一个已经陷入困境的行业。卫星电视提供商AT&T旗下DirecTV和总部位于卢森堡的SES SA正受到地面光纤网络的威胁,这些网络足够强大,可以同时向数百万观众流畅地转播足球比赛等大型赛事。邮轮和航空行业因为新冠疫情而陷入危机,这对为它们提供服务的国际海事卫星全球有限公司(Inmarsat Global)和国际通信卫星组织(Intelsat SA)等通信公司来说是一个挫折。


长期以来,太空通信始终在输给陆基竞争对手。40年前,卫星连接了长途语音电话。15年前,它们是非洲连接万维网的主要桥梁。当今业界最有利可图的商业机会之一就是将他们不能再使用的频谱出售给地面无线运营商。最新的受害者是OneWeb,这是一家英国公司,在3月份申请破产之前,该公司从空客和软银集团等投资者那里筹集了34亿美元资金,承诺“每个人都能随时随地接入互联网”。


OneWeb项目的最初拥护者、企业家格雷格·惠勒(Greg Wyler)后来宣布,卫星行业在大规模消费者宽带领域的作用“一到就死”。他说,问题在于太空产业不可能跟上地面网络技术发展的步伐。


到目前为止,SpaceX通过将其他公司或机构的卫星送入轨道来赚钱。但马斯克想要殖民火星,这将花费比他在火箭行业赚得更多的钱。他并不是唯一一个相信太空宽带时代已经到来的人。开发这些项目的成本已经下降,部分原因是计算能力的提高,更小的卫星,以及更标准化的部件和流程。与依赖第三方发射有效载荷的竞争对手相比,SpaceX具有更大优势。


世界首富杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)正在资助一个名为柯伊伯计划(Project Kuiper)太空互联网项目,但该项目尚未发射任何测试卫星。Telesat是一家加拿大卫星公司,已有半个世纪的历史,它正从传统的地球同步卫星转向LEO卫星,以获取政府、航空公司和航运公司的业务。但与SpaceX不同,Telesat表示,只要没有低成本、高性能的地面终端,它就会避开消费市场。Telesat首席执行官丹·戈德伯格说:“我们相信,随着时间的推移,这样的设备将会面世,但我们不相信它会在短期内面世。这是一个举步维艰的市场。”


其他老牌公司正在完全避开LEO卫星市场。国际海事卫星组织(Inmarsat)首席技术官彼得·哈丁格(Peter Hadinger)表示,与地球静止卫星相比,这些卫星每美元提供的兆位数要少得多,这使得这些系统更难收回成本。地球同步卫星的寿命超过十年,可以长期使用,可以瞄准世界上最繁忙的地区。哈丁格说,SpaceX卫星的寿命可能只有这个数字的三分之一。


马斯克承诺将推出拥有细长插头的星链互联网服务接收器,摆脱过去需要专家才能安装的笨重卫星天线。行业分析师克里斯·奎尔蒂(Chris Quilty)估计,用户终端和天线的成本接近2000美元,而不是1000美元。他说:“这真的很难与一块50美元的弯曲金属片竞争。我看不到他们魔术般地打破成本障碍的路径,这是其他任何人都没有做到的。”


奎尔蒂还表示,他预计马斯克将游说政府,不会放过星链互联网服务的每个收入来源。美国军方是卫星通信领域的最大客户之一,希望利用新的LEO网络。这在一定程度上是因为它们为军事用户提供了战术优势。现在用于战场通信的大型地球同步卫星是潜在的、坐以待毙的目标:敌对方可以通过用导弹摧毁一颗卫星来摧毁整个网络。相比之下,摧毁星链巨大网络中的几颗卫星并不会危及该系统的整体安全。


将来的计划是将卫星与激光束直接连接,这样数据就可以到达极地、海洋和不适宜居住的地区。如果没有这种技术支持,星链网络将很难服务于利润丰厚的长途飞机和航运通信机上互联网市场。这也意味着SpaceX需要申请全球地面站阵列才能在世界各地发送数据。但俄罗斯和其他广大领土很可能会将马斯克拒之门外,以保护本国的电信公司。


当被问及如果被逼,他会押注于哪个竞争对手时,Inmarsat首席执行官鲁珀特·皮尔斯(Rupert Pearce)说:“过去的记录显示应该押注星链,不是吗?你需要有马斯克的资源,有硅谷的心态,SpaceX的所作所为给人留下了令人难以置信的深刻印象。”


但如果星链项目失败,这不仅会重创SpaceX的投资者。为其他卫星项目的投资者提供建议的行业顾问蒂姆·法勒(Tim Farrar)说:“如果星链的表现令人深感失望,你可能会看到太空投资再次陷入低迷周期。” 完)微信图片_2019100911365055.png 『自证声明』『寻求报道』『媒体投放』


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